Stoffels AutomaatStoffels Tomaten uit Rijkevorsel heeft grote verwachtingen met hun innovatieve kerstomatenautomaat. Die is als enige Belgische inzending genomineerd voor de Fruit Logistica Innovation Award in Berlijn en wordt er begin februari voorgesteld op een beurs. Met de Automaat – zo heet het apparaat – focust de Kempense tomatenteler op liefhebbers van een gezond tussendoortje.

De Automaat ziet eruit als de kauwgomballenmolen van weleer. Maar in de plaats van te draaien trek je nu aan een hendel en dan rolt een 10-tal kerstomaatjes in een plastic reservoir, die je vervolgens in een papieren zakje kan opvangen. Aan het eigenlijk apparaat gingen twee jaar denkwerk en verschillende proefmodellen vooraf. “Nu zijn we zover gekomen dat we een definitief model kunnen tonen”, zegt Paul Stoffels, die de onderneming leidt met Petra Veldeman.

Hygiëne en voedselveiligheid waren belangrijke aandachtspunten en ook de funfactor, met een kleurrijke bedrukking, mocht niet ontbreken om ook een jong publiek aan te spreken. Stoffels Tomaten liet het ontwerp patenteren en houdt de verkoop van het toestel in eigen handen. De productie gebeurt buitenshuis in een bedrijf dat niet wordt bekendgemaakt. Sowieso zal de Automaat enkel kunnen worden gebruikt met de kerstomaten uit de eigen serres.

Europese markt
Paul Stoffels ziet grote mogelijkheden. “Wij zitten nu al met onze tomaten in een groot deel van Europa en we mikken ook met de Automaat op die landen. Het is nu wel een beetje beangstigend, maar we hebben ons voorgenomen om niet sneller te lopen dan we kunnen. We kregen hier en daar al wat aandacht en er is wel degelijk interesse. We zullen ons logistiek moeten organiseren en ook de productie moet kunnen volgen.” Als locaties voor een Automaat zien de Kempenaars supermarkten, maar ook scholen en bedrijfskantines.

Stoffels Tomaten beschikt over 11 hectare eigen serres en heeft verder nog 19 hectare productie in beheer bij andere telers.