Samen met de plechtige opening van het Bezoekerscentrum opent ook brasserie Veldkeuken op het domein van Merksplas-Kolonie. De exploitatie gebeurt door Corsendonk Hotels uit Turnhout, dat later op het domein ook nog een hotel met 70 kamers zal uitbaten. “Deze site biedt een grote belevingswaarde”, argumenteert managing director Dominique Nédée van Corsendonk Hotels.

Brasserie Veldkeuken legt de focus op een ambachtelijke keuken met producten die recht van het veld komen. Er kunnen 5 mensen aan de slag. Opvallend is de samenwerking met Manus, een invoegbedrijf, dat dagelijks 2 mensen ter plaatse stuurt voor de schoonmaak. Op die manier wordt de link gelegd naar de historische sociale functie van Merksplas-Kolonie. “We zijn ook nog in gesprek met de halfopen gevangenis van Hoogstraten voor een gezamenlijk project”, vertelt Dominique Nédée.

Corsendonk Hotels wordt niet zelf eigenaar maar gaat een concessie aan voor 35 jaar. “De inrichtingswerken gebeuren door Kempens Landschap. Wij betalen deels mee, bijvoorbeeld voor de inrichting van de kamers”, zegt Nédée. “In maart 2018 gaat een eerste deel met 5 kamers open, samen met vergaderzalen en een receptie. Doel is om de rest van het hotel te openen tegen 2020.”

Unesco Werelderfgoed
Voor de site loopt een aanvraag tot erkenning als Unesco Werelderfgoed, samen met Wortel-Kolonie en enkele voormalige weldadigheidskoloniën in Nederland. “Precies dat erfgoedaspect sprak ons hier aan”, aldus nog de managing director. “Dit is een unieke site en bovendien niet ver weg van onze andere hotels.”

Corsendonk Hotels baat in de Kempen Hotel Viane (Turnhout), Priorij Corsendonk (Oud-Turnhout) en De Linde (Retie) uit. Ook op de site Turnova in Turnhout verrijst een nieuw 4-sterrenhotel met een 80-tal kamers dat zal worden uitgebaat door Corsendonk Hotels. “Eind 2018 begin 2019 moet dat opengaan”, besluit Nédée.